¿Qué es el crecimiento económico? (Hipótesis del Umbral)

Economista Manfred Max-Neef, autor de la Economía de Pies Descalzos y la Hipótesis de Umbral

Continuamos con los artículos acerca del crecimiento económico (Parte 1, Parte 2 y Parte 3). Dentro de las apreciaciones tan valiosas del economista chileno Manfred Max-Neef resaltemos la hipótesis del Umbral que es un concepto clave y muy intuitivo.

Su artículo titulado “Economic growth and quality of life: A threshold hypothesis” (1995) habla sobre un sentimiento creciente de insatisfacción en personas de países con crecimiento económico pujante que venían observando un deterioro cada vez mayor en la calidad de vida. Dichos análisis llevaron al autor a proponer la Hipótesis del Umbral que dice:

En cada sociedad parece haber un periodo cuyo crecimiento económico, tal como se mide de manera convencional, que trae consigo una mejora en la calidad de vida pero solo hasta cierto punto – el punto del Umbral, más allá del cual la calidad de vida comienza a disminuir.

GDP = Gross Domestic Product o Producto Interno Bruto (ROJO);

ISEW = Index of Sustainable Economic Wellness, o Indice de Bienestar Económico Sostenible (AZUL)

Para validar esta hipótesis, el autor tomó un indicador recién descrito en 1990 llamado Indice de Bienestar Económico Sostenible (ISEW por sus siglas en inglés, AZUL en la gráfica) que tenía en cuenta 1- deterioro medio ambiental (costos de contaminación, daño ambiental a largo plazo, depleción de recursos no-renovables, 2- factores sociales (como costo de desplazamiento al trabajo, urbanización, gasto público para educación y salud), y 3- inequidades en el ingreso, los cuales tienen un evidente impacto en la calidad de vida de las personas. Al graficar este nuevo indicador al lado del Producto Interno Bruto (ROJO en la gráfica), el cual tradicionalmente mide el crecimiento económico, Max-Neef observó que en efecto estos dos índices iban de la mano en la etapa temprana de su registro indicando que el crecimiento económico (rojo) traía bienestar a la calidad de vida de las personas (azul).

Pero con el tiempo estos indicadores se separaban y mantenían dicha brecha. La interpretación más parsimoniosa es que el impacto ambiental y social que trae el crecimiento económico ya no traía mejoras en la calidad de vida de las personas e inclusive podía empeorarlas. El autor observó que dicho punto de umbral era variable para cada país pues cada uno tiene políticas propias de impulso a la economía y recursos ambientales de diferente magnitud. Por ejemplo, el autor anota que en EE.UU., el indicador de bienestar económico sostenible comenzó a aplanarse durante el gobierno de Richard Nixon y empeoró aún más durante la presidencia de Ronald Reagan. En el Reino Unido, dicho punto comienza con la administración de Edward Heath y se profundiza durante el periodo de Margaret Thatcher. Dichos gobiernos se caracterizaron por fuerte impulso al crecimiento económico mediante políticas neoliberales.

Así pues este es el concepto de Umbral definido por dos indicadores económicos que reflejan mejor la realidad. Esto demuestra que el crecimiento no es la maravilla que todo político promete.

Bibliografía

Max-Neef, Manfred (1995). Economic growth and quality of life “A threshold hypothesis” Ecological Economics 15 115-118

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